Проверяя этим методом, очищенная и обезжиренная деталь или контролируемая область в течение 10-15 минут выдерживается под напыленной проникающей жидкостью. Позже деталь промывают водой, обезжириваю, сушат и опрыскивают проявителем.

Микроскопические дефекты обнаруживают при просмотре деталей через 10-15 минут после сдува проявителя. В месте дефекта пропитанный распылением порошок выделяется как пятно ярко-красного цвета.

Методами капиллярной дефектоскопии обнаруживаются трещины, неровности, расслаивания, пустоты и другие дефекты открытой поверхности. 

Физической основой капиллярных методов является явление капиллярной активности, т.е. способность жидкости проникать в микропустоты (отверстия, каналы). Капиллярная активность зависит от увлажнения жидкостью твердого тела. Жидкость хорошо увлажняет твердое тело, если взаимодействие их молекул больше, чем взаимодействие молекул жидкости. Чем больше диаметр капилляра (дефекта) и лучше увлажняются материалы, тем жидкость проникает быстрее и глубже в капилляр и лучше обнаруживаются дефекты.